知道就好:博闻网是怎样诞生的?

博闻网是美国HowStuffWorks网站的中文版,它的诞生与一位叫马歇尔•布莱恩(Marshall Brain)的美国人有直接的关联。1998年,37岁的布莱恩时任北卡罗莱纳州立大学计算机科学系的教师,互联网的曙光让这位大学时专修机电工程的人眼前一亮——无论处在什么年龄,面对大千世界,人们总有着无穷无尽的好奇,孩子们总是缠着大人问这问那,而对于那些千奇百怪的问题,大人们也未必能给出简单而又正确的答案。

于是,布莱恩生出一个念头:能不能做一个网站,用最简单生动、通俗易懂的语言,解释世间万物的运作?他首先给这个网站起了一个很好的名字——HowStuffWorks,用中文解释就是,“一个东西(或一件事物)是如何工作的”,而这里的“一个东西(或一件事物)”可以是吉他、宇宙飞船,也可以是北极光或大地震。

事实上,这个概念有点像中国的“十万个为什么”。

1998年正值互联网的第一波浪潮,马歇尔•布莱恩在这一波浪潮中以HowStuffWorks迅速赢得了关注,本来就妙笔生花的他独立撰写了大量HowStuffWorks的文章,通俗易懂的文字让不免枯燥的常识变得生动有趣了。HowStuffWorks立即引来了大批拥趸者,网站访问量迅速增长,其后出版的同名书籍更是成为畅销书:在全球最大的网上书店亚马逊在线中,读者对这本书给出了四星半的好评。来自加拿大的读者桑德拉•皮特说:“对于那些对自然保持着好奇心的业余科学家而言,HowStuffWorks堪称伟大。”

事实上也正是如此,人类探寻世间万物奥秘的最大障碍往往在于科学如何普罗大众,仅仅是那些让普通人摸不着头脑的专有名词就足以让人望而却步了。马歇尔•布莱恩用巧妙的方式解决了这个难题。

HowStuffWorks的文章首先在结构上打破了传统百科全书或科学文章的格局,几乎每一个主题都以“引言”引发大众的阅读兴趣,然后分章节铺陈,文末往往会列出详尽的参考文献及相关链接。此外,丰富的图片也会让大众对某一事物获得直接、形象的认知。

我们以司空见惯的“闪电”为例,看一看,HowStuffWorks是如何向人们阐释“闪电”的奥秘的。在HowStuffWorks《闪电揭秘》一文中,作者以言简意赅的引言开场:“闪电是自然界最美的景观之一 ,但它也是人类所了解的最为致命的自然现象之一。闪电的温度甚至超过太阳表面,而且其冲击波向各个方向传播,足以证明闪电蕴含着重要物理科学知识。”在接下来的文字中,这篇文章分章节叙述了水循环、电场、空气爆炸等相关细节,并罗列出闪电的类型,解释了避雷针的工作原理及暴风雨中的安全问题,同时还用专门一个章节指出了人们对闪电的认识存在的误区。文末的“了解更多信息”分为“HowStuffWorks相关文章”及“更多精彩链接”两部分,包含了HowStuffWorks站内及互联网上众多与闪电相关的文章。

马歇尔•布莱恩有着科学人士特有的缜密逻辑思维,同时他丰富的形象思维、扎实的文字功底又让他的文字具备了相当程度的通俗性与生动性。布莱恩为HowStuffWorks建立了科学文字的一种基准——用最简单的语言描述最复杂的科学原理。“知道就好”(It’s Good to Know.)是HowStuffWorks的口号,其中蕴含了双重含义——了解世界奥秘对大众来说当然是一件好事,而让大众能够以最好的方式了解世界奥秘更是“好上加好”的事。

HowStuffWorks以卓越的理念在上世纪90年代末中的互联网泡沫中屹立不倒,不仅如此,2002年,它被Convex集团收购,在格利高里•斯韦恩(Gregory Swayne)的带领下,HowStuffWorks开始了全新的旅程。斯韦恩拥有南卡罗来那州立大学文学学士学位及乔治亚医学院医学绘图硕士学位,在延续马歇尔•布莱恩的理念的同时,他为HowStuffWorks注入新鲜活跃的商业因子。

从那以后,HowStuffWorks的内容日益丰富,涵盖了从汽车发动机到在线搜索引擎、从手机到干细胞等各个领域,拥有成千上万个主题。HowStuffWorks的专业编辑可以对所有主题作出解答,并确保受众可以充分理解。“以一种简单明晰、人人都能读懂的方式解开世界奥秘。”这已经成为HowStuffWorks的信条。除此之外,HowStuffWorks开辟了“消费指南”,从资深编辑们的消费观点到个人消费评论,不仅成为全美最客观权威的消费资讯指南之一,也成为各路商家无法忽视的网络推广媒介。HowStuffWorks曾获得素有互联网界的奥斯卡之称的“威比奖”,2006年和2007年连续两年荣登美国《时代》周刊评选的“生活不可或缺的25个网站”。

2007年是HowStuffWork的重要一年,它成为全球知名的Discovery Communications家族的一员,大量视频资源为这个久负盛名的网站锦上添花,它也将成为Discovery数字平台的基石。也是在这一年,HowStuffWork将脚步迈向国际,在巴西开设分站,近半年时间就成为南美最受欢迎的网站之一。与此同时,它的中文版博闻网也紧锣密鼓开始了筹备工作。2008年6月,在历经半年的紧张筹备之后,HowStuffWork中文版博闻网正式上线,除去来自美国的通俗易懂的文章,也有大批由中国著名科学专栏作家、记者、专业人士撰写的文章。博闻网开站后推出的“奥运百科”、“地震之后”等专题与热点紧密结合,由专业人士审核把关,确保提供信息的准确度,文风沿袭了HowStuffWork的一贯风格。

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