螨虫:每天晚上都在你脸上派对

作者: 
Joseph Stromberg
来源: 
Vox

每时每刻,你的脸上都有无数的螨虫。这些动物只有用显微镜才能看见,和蜘蛛、壁虱是近亲。

美国农业部螨虫科学家朗-奥乔亚(Ron Ochoa) 表示:“99.9%的人身上都有螨虫。”这些螨虫主要存在于我们的脸上,但人体各处的毛囊内也生活着螨虫,每个人身上都至少有一百多万条螨虫。

白天时,螨虫都隐藏在毛囊内,以人体腺体自然分泌的油脂为食物。而在晚上,这些小家伙就会伸出又短又粗的腿,爬到你的脸上寻找配偶。

有关这些螨虫最令人吃惊的事情是:这些动物早在1842年就被人类发现了,但目前为止科学家们依然对其所知甚少。

 “这些小东西生活在人类身上——与人类有着亲密的联系——但人类却没有真正地研究过它们。”一位名叫霍莉-门宁格(Holly Menninger)的研究者表示。北卡罗来纳州立大学发起的一次研究活动从数百个志愿者身上采集螨虫做研究,门宁格是该项目的研究者之一。

这个团队也是极少数试图了解螨虫更多的研究者,对于这些每天人体身上都携带的小东西,我们目前知道的只有以下一些信息:

我们甚至不知道我们身上有多少螨虫

我们的身体上起码有两种非常近似的螨虫:毛囊蠕形螨和皮脂蠕形螨。这两种螨虫都生活在人体毛囊中,但毛囊蠕形螨生活在毛囊主腔内,而体型小一些的皮脂蠕形螨生活在皮脂腺内。皮脂腺内会生成皮脂,一种蜡质油,这也是螨虫的主要食物来源。

两种螨虫在人脸上都特别多,特别是在鼻子、眉毛、睫毛和发际线附近。人体上任何有毛囊的地方,都会有螨虫出没。不过科学家从没有彻底研究过人体上到底有多少螨虫。门宁格所在研究小组的另外一位科学家丹-福格斯预测,平均每个人身上生活着150万到250万条螨虫。

几乎每一位成人身上都有螨虫,但孩子们身上却几乎没有,而18周岁刚刚成年的年轻人,有螨虫的比例约为70%。目前还不清楚这些螨虫是怎么跑到我们身上来的。很多科学家认为螨虫来自我们的父母——奥乔亚认为螨虫是在母亲哺乳时传到子女身上的,而另外一些科学家则认为螨虫来源于性伙伴。

不过有一点可以确定:螨虫在人们身上已经存活了很长很长时间。奥乔亚表示:“这些螨虫已经充分适应了人脸这片生活环境,免疫系统几乎无法识别出它们。”

就像吸附在鲸鱼和各种鱼类身上的藤壶一样,螨虫同样是自然界不可思议进化能力的最好例证。只要有足够的时间,它们总能找到自己生存的空间。

晚上螨虫喜欢在人脸上开派对

白天螨虫都会待在毛囊内,以皮脂为食。也有调查称螨虫也会吃掉一些毛囊内的细胞,以及上面的细菌。

而在晚上,这些小东西就会探出八条腿,以每小时几毫米的速度爬到人体皮肤表面上来。

跑到毛囊外之后,它们就开始寻找合适的配偶。“我们开玩笑说这些螨虫是出来开派对的,晚上它们会在你们的脸上做爱。”门宁格表示。而在白天,螨虫又会重新回到毛囊内,雌性螨虫会在那里产卵。

目前不清楚为何它们会遵循这一时间习性,有可能因为晚上宿主(也就是我们)比较安静,它们也更加安全。也不清楚这些螨虫遵循的是否是人类的睡眠习惯,或许它们的依据是光线,或者是人类荷尔蒙的改变。

要了解螨虫的夜间生活,就需要在志愿者皮肤上贴上胶带,当这些小东西从毛囊里爬出来时就会粘住。白天采样要简单一些,你可以在鼻子毛穴旁涂一些矿物油,诱使螨虫爬出来,然后用一片金属刮下来。你把样本放在显微镜下,就可以看到这些小东西了。

螨虫都有一对触须,长在口器两边,螨虫靠着这对触须爬进毛囊,吸附在滤泡细胞上。这听起来有些可怕,但绝大部分螨虫都是无害的。

部分情况下,螨虫会让一些人的酒糟鼻加重。这主要因为这些人不太清洁面部,让螨虫待在他们脸上的时间过长。螨虫死后就会开始分解腐烂,排泄物都会释放出去,这将会导致一些人的免疫反应,最终让酒糟鼻加重。

我们依然对螨虫所知甚少,而它们无处不在

对于螨虫这个物种的研究可以说是少之又少,尽管早在18世纪瑞典植物学家卡尔-林奈就发现了这种无处不在的动物。壁虱其实是螨虫的一种,也是目前人类发现的5万7千多种螨虫中最著名的一种。

相信还有数不胜数的螨虫等着人们去发现,有科学家认为,几乎每一种动植物身上都生活着独一无二的螨虫品种。

奥乔亚表示:“螨虫的种类数量可能是地球上所有群居动物中最受低估的。如果这个世界上有五百万种昆虫,那么你就得意识到,很可能每种昆虫身上都有一种独一无二的螨虫。”

此外在各种生态环境中还有无数独立生存的螨虫,土壤中尤其为甚。奥乔亚表示:“如果你走到自己的院子里,用铲子铲起一捧土,很可能就会发现一种全新的螨虫。”

北卡罗来纳州立大学的研究小组深信,人体上没有被发现的螨虫种类还有很多,这也是为何他们要在不同族群的志愿者身上采样。他们认为人们在过去的时间里分散居住在地球的各个角落,而身上的螨虫也开始进化和分化成不同的样子。

我们对于微生物重要性的深入研究和鉴别几年前才刚刚开始,在我们身上生活着数以万亿计的细菌。专攻螨虫研究的科学家也希望对于螨虫的研究和鉴别也会逐渐深入。

“螨虫还不为人所知,别说普通人,连科学家都不了解它们。螨虫就生活在我们的鼻子底下,但我们却压根不了解它们和人体之间的联系。”奥乔亚表示。

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